Uranium mines, the death camps of the Soviet Gulag / les mines d’uranium, camps de la mort du Goulag soviétique

[Français plus bas]

Some camps of the Gulag archipelago were death camps, where the conditions were intentionally so bad as to leave no chance of survival for prisoners. Uranium was used for prisoners condemned to death, they had to work in mines up to their death, in an accident, from cancer, or another illness. This is a dimension of Soviet history not intensely studied (the Gulag in itself has been studied much less intensely than Nazi camps), obviously because of the taboo surrounding uranium and its effects on human health. Hence, the extermination function of a number of Gulag camps in the « Archipelago » has been on the overall hidden until now.

Avraham Shifrin, one of the most important references on the Soviet Gulag, who testified in front of several US Congress panels, established in 1982 a list of extermination camps, in which it was known the prisoners would not come back alive, and includes in it mostly… uranium mines. Shifrin mentions death rates of almost 100 % in these uranium mines and lists 43 extermination mines in the second edition of his book (The First Guidebook to Prisons and Concentration Camps of the Soviet Union), amounting to several hundreds of thousands of prisoners.

An example among others is the Yachimov concentration complex in Soviet Czechoslovakia in the aftermath of the war. Anne Applebaum, world-famous expert on the Gulag, author of « Gulag, a history », mentions camps in the socialist Czechoslovakia in between the mid 40s and the mid 50s, where prisoners, obliged to dig uranium for the Soviet industry, where bound to die. To quote her book, « In retrospect, it is clear that political prisoners with long sentences – the equivalent of the Soviet katorga inmates – were sent to these mining camps in order to die. Although they worked extracting uranium for the new Soviet atomic bomb project, they were not given special clothing or any form of protection at all. The death rates are known to have been high – though how high, exactly, is still unknown ».

Anne Applebaum, in her book, does not mention in fact a lot of Gulag camps were the real intent was to KILL detainees (and not to exploit them to yield economic profit), outside this Czech example she mentions the Serpentinka camp in the Russian Far East (near Magadan) where prisoners were quickly shot. Her work is a reference book but she also is the wife of a Polish diplomat (Radek Sikorski, who has been Minister for Foreign Affairs), thus not really likely to engage in a thorough denunciation of the dangers for health of uranium, for obvious reasons (systematic use of DU by NATO, etc). She nevertheless indicates that the NKVD (Soviet secret police) was proud to declare, in 1944, it was producing 100 % of the Soviet uranium, a proportion higher than for most other crops. It is sad that Applebaum did not mention Shifrin’s work, while she knew him (she talks about him twice in the book, along with Medvedev (p.576 of the French edition) and, in the page just next to the discussion about NKVD and uranium mining, p.493 French edition). Because of this, her own project, which was intended to be an anthology on the Gulag, is highly incomplete.
Jaurès Medvedev, biologist, author of books on the Gulag, known to have shed light on the Mayak catastrophe of 1957, says in an article that the first uranium gulags were established on Stalin’s orders at the end of 1944 in Central Asia. He numbers 2 295 prisoners in 1945 and 7210 in 1950 in these Central Asian uranium mines. Thousands of forced “settlers”, forcedly displaced (Tatars, Moldavians) were also compelled to work in uranium mines of the region at the same time.
The Russian Far East Gulag also had many uranium mines, for instance in the Dalstroï and in the Chukotka (Arctic sea). A number of sources indicate that Dalstroï uranium mines had a bad reputation among prisoners, radioactivity (in addition to very bad working conditions, coldness and bad food) left no chance for survival and death happened generally “in a few months”. Dalstroï uranium mines were part of a coastal complex of particularly harsh camps established on Stalin’s personal orders, for “especially dangerous” political prisoners, e.g. Trotskysts, Mencheviks, S-Rs, and national grups, e.g. Ukrainians, that Stalin hated, and where prisoners “were not expected to leave alive” according to Medvedev, suggesting once again that uranium was used to organize death camps.
(Medvedev’s article mentions a secret order by Stalin to send highly dangerous prisoners to forced work in these death camps. It is a translation, the translator says “Obviously, it was supposed that they would not usually escape to freedom” but as no Gulag inmate would be allowed to escape without being shot by guards, I believe it is a mistranslation of “to leave alive”).
Another camp in the area, the Butugychag, included a complex of uranium mines for prisoners which, this has been proved, were the objects of a medical study involving brain dissections on corpses. The illustration of the article shows a dissection recorded on pictures, that miraculously survived.

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Many sawed off skulls were also found in the area. The Butugychag was indeed a “penal camp” according to a testimony quoted in http://gulag.ipvnews.org/article20060901_01.php, with especially harsh conditions as well. A medical experiments laboratory was present in this very big complex of the Dalstroï, where Ukrainians were concentrated at the end of the 40s (again : Stalin hated Ukrainians, hence they constituted the perfect live stock for uranium mines). The purpose was both to extract uranium and to record medical data on human health under radiation exposure. On the Butugychag, an article by an Ukrainian human rights NGO is available in English http://khpg.org/en/index.php?id=1505150837 .
The Chaunskyi mine in the Arctic coast is another example of camps that shared the common reputation of “death valleys” aimed at assassinating inmates. A website also mentions that uranium mines were for prisoners “condemned to death”. ( https://shapran.photoshelter.com/gallery/The-uranium-mines-of-Gulag-Chukotka/G00003_SXPlkZMbE/ )

To quote an Associated Press article of 1986 on Soviet uranium mines and the Gulag : “Soviet Prisoners Exposed to Fatal Radiation in Uranium Mines (Associated Press, July 11, 1986)
Two former inmates of Soviet labor camps told Britain’s Independent Television network that prisoners were exposed to fatal levels of radiation in the 1970s while working in uranium mines.
In the documentary The Nuclear Gulag, to be broadcast Saturday, a commentator states that prisoners died of cancer and other radiation-linked diseases after working without protective clothing in mines used to produce uranium for nuclear weapons.
“They were aware they were dying of leukemia, even cancer or tuberculosis and so on,” said Hartfeld, now a clergyman in Zurich, Switzerland.
Six or seven prisoners committed suicide by blowing themselves up in the mines with dynamite, he said, and he had heard of prisoners escaping but they were always caught and “shot by soldiers.” Hartfeld said he was breaking a 12-year silence about his experiences to expose conditions in the labor camps”

Shifrin also mentions a nuclear reactor in a Gulag camp in Wrangell island (Arctic sea, where the diplomat Raoul Wallenberg would have been detained according to other detainees that would have seen him here in 1962) used for live experiments on prisoners. Medvedev’s article on the “Nuclear Gulag” is rich in information on the role of forced work in the construction of the first nuclear reactors and in enrichment plants. In Mayak, for instance, to salvage nuclear fuel and spare some uranium, the whole inmates of the camp surrounding the plant were compelled to take out from the reactor, without any protection, the used fuel (which had stayed months in the reactor, represented millions of Curies and was at up to 100°C) from their sleeves, even the supervisors (including a vice chief of the MVD (the organ in charge of the Gulag after the transformation of the NKVD), directly under the orders of Beria) died a few years after the operation as they stayed near the inmates manipulating the fuel, thousands of inmates manipulating more than 150 tons of used fuel. Medvedev’s article show how prisoners were systematically used for the construction, daily operation and maintenance of nuclear reactors, enrichment plants, plutonium separation plants, and were of course frequently exposed to lethal doses of radioactivity. (Medvedev’s article is available http://www.spokesmanbooks.com/Spokesman/PDF/medvedev69.pdf )

One may wonder how the Russian uranium mines are operated today. Transparency is absent on this sector, and information on the mines is scarce. There are still camps for forced work in Russia (more than 700 000 prisoners in 766 forced labour camps in 2007 according to this article https://www.bu.edu/iscip/vol18/ponomarov.html ) and it is highly tempting to suggest that this is used among other things for mining uranium and the nuclear industry.

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Certains camps de l’archipel du Goulag soviétique étaient des “camps de la mort”, où les conditions étaient intentionnellement catastrophiques pour ne laisser aucune chance aux prisonniers. L’uranium était destiné visiblement aux prisonniers condamnés à mort, ils devaient travailler dans les mines jusqu’à ce qu’accident, leucémie ou autre maladie mortelle s’ensuive. C’est une partie de l’histoire soviétique très peu étudiée (l’histoire des camps étant déjà beaucoup moins étudiée que les camps nazis), à l’évidence en raison du tabou entourant l’uranium et ses effets sur la santé humaine. En conséquence de quoi, l’existence d’une fonction d’extermination dans le système concentrationnaire soviétique a été globalement passée sous silence.

Avraham Shifrin, l’une des références les plus importantes sur le complexe concentrationnaire soviétique, qui a témoigné devant plusieurs comités du Congrès américain, a établi en 1982 une liste des camps d’extermination, dans lesquels on savait par avance que les prisonniers ne reviendraient pas vivants, et y inclut essentiellement… les mines d’uranium. Shifrin parle de taux de mortalité approchant les 100 % dans ces mines d’uranium et a comptabilisé 43 camps de ce type dans la 2ème édition de son livre (The First Guidebook to Prisons and Concentration Camps of the Soviet Union), ce qui représente plusieurs centaines de milliers de prisonniers.

Un exemple proche de nous est le camp de Yachimov (complexe concentrationnaire de la Tchécoslovaquie) : Anne Applebaum, spécialiste internationale, auteure de “Goulag, une histoire” (2005, Grasset), mentionne des camps en Tchécoslovaquie socialiste entre le milieu des années 40 et des années 50, où les prisonniers, forcés à extraire de l’uranium pour l’industrie soviétique, étaient destinés à mourir. Pour citer la page 502 de son livre de référence en question, “avec le recul, il est clair que les prisonniers politiques purgeant de longues peines – l’équivalent des détenus soviétiques astreints aux katorga [camps spéciaux isolés des autres où les conditions étaient particulièrement difficiles, même par rapport aux standards du Goulag] – étaient envoyés dans ces camps miniers pour y mourir. Chargés d’extraire l’uranium pour le nouveau projet soviétique de bombe atomique, ils n’avaient aucun vêtement spécial ni aucune forme de protection. Les taux de mortalité y furent notoirement élevés, même si on ignore jusqu’à quel point”.

Anne Applebaum, dans son ouvrage, ne mentionne pour sa part que peu de camps du Goulag où l’intention réelle était selon elle de TUER les prisonniers (et non de les exploiter pour en extraire un rendement économique), en dehors de cet exemple tchèque on trouve le camp de la Serpentine où les prisonniers étaient rapidement fusillés dans l’Extrême Orient russe (région de Magadan). Son travail est une œuvre de référence mais elle est aussi la femme d’un diplomate polonais (Radek Sikorski, qui a été ministre), peu susceptible donc de se plonger dans les détails de la dangerosité de l’uranium, pour les raisons que l’on comprend… Elle indique néanmoins que le NKVD (la police secrète) se vantait en 1944 d’assurer 100 % de la production d’uranium soviétique, chiffre plus élevé que pour d’autres productions minérales ou forestières. Il est dommage que Applebaum ait passé sous silence le travail de Shifrin, qu’elle connaissait pourtant (elle le cite aux côtés de Medvedev p.576 et, p.493, sur la page attenante à celle discutant de la production d’uranium par le NKVD ). De ce fait son propre projet, qui devait pourtant être une anthologie du Goulag, est incomplet.

Jaurès Medvedev, biologiste, auteur d’ouvrages sur le Goulag, connu pour avoir révélé la catastrophe de Mayak, rapporte dans un article que les premiers goulags de l’uranium ont été établis sur ordre de Staline fin 1944 en Asie centrale. Il compte 2 295 prisonniers en 1945 et 7210 en 1950 dans les mines d’uranium d’Asie centrale. Des milliers de « colons » déplacés de force (Moldaves, Tatars) y étaient également retenus de force pour travailler dans les mines d’uranium de la région à la même époque.

L’Extrême-Orient soviétique comptait également des mines d’uranium, notamment dans le Dalstroï et la Chukotka (côte arctique). Plusieurs sources rapportent que les mines d’uranium du Dalstroï avaient mauvaise réputation parmi les prisonniers, la radioactivité (en plus des conditions de travail catastrophiques, du froid et de la mauvaise alimentation) ne laissaient aucune chance de survie et la mort survenait le plus souvent « en quelques mois ». Les mines d’uranium du Dalstroï étaient intégrées dans un complexe côtier de camps particulièrement durs établis sur directive personnelle de Staline, destinés aux prisonniers politiques les plus « dangereux » (socialistes-révolutionnaires, trotskystes, menchéviks et des groupes nationaux, notamment Ukrainiens, haïs de Staline), et dont les prisonniers « n’étaient pas sensés en ressortir en vie » selon Medvedev, suggérant une nouvelle fois qu’on utilisait l’uranium pour les condamner à mort. (le traducteur de Medvedev dit “to escape to freedom” mais il ne ferait pas sens de traduire en “s’enfuir” dans la mesure où c’était de toute façon systématiquement passible de mort)

Le Butugychag du Berlag était notamment une mine d’uranium destiné à des prisonniers qui, c’est démontré, étaient l’objet d’une surveillance médicale à travers des dissections de cerveau sur les cadavres. Il reste un négatif montrant une dissection sur un cadavre et de nombreux crânes sciés (comme celui en illustration) ont été retrouvés dans ce qui était considéré comme un « camp pénal » pour récalcitrants ( http://gulag.ipvnews.org/article20060901_01.php ). Un laboratoire médical était présent dans ce très grand complexe concentrationnaire du Dalstroï destiné à des Ukrainiens (population haïe de Staline et donc clientèle logique pour les mines d’uranium, on se souvient de la famine orchestrée dans les années 30 en Ukraine). Il s’agissait à la fois d’extraire de l’uranium et de rassembler des données sur la santé humaine et la radioactivité. Au sujet du Butugichag, un article d’un groupe ukrainien pour les droits de l’homme est disponible en anglais sur cette mine http://khpg.org/en/index.php?id=1505150837 ).

La mine de Chaunskyi sur la côte arctique est un autre exemple parmi d’autres de camps qui partageaient une réputation commune : celle de “vallées de la mort” destinées à assassiner purement et simplement des hommes. Un site rapporte également que les mines d’uranium étaient destinées aux « condamnés à mort » (https://shapran.photoshelter.com/gallery/The-uranium-mines-of-Gulag-Chukotka/G00003_SXPlkZMbE/).

Pour citer une dépêche Associated Press de 1986 sur les mines d’uranium soviétiques: “Soviet Prisoners Exposed to Fatal Radiation in Uranium Mines (Associated Press, July 11, 1986)

Two former inmates of Soviet labor camps told Britain’s Independent Television network that prisoners were exposed to fatal levels of radiation in the 1970s while working in uranium mines.

In the documentary The Nuclear Gulag, to be broadcast Saturday, a commentator states that prisoners died of cancer and other radiation-linked diseases after working without protective clothing in mines used to produce uranium for nuclear weapons.

“They were aware they were dying of leukemia, even cancer or tuberculosis and so on,” said Hartfeld, now a clergyman in Zurich, Switzerland.

Six or seven prisoners committed suicide by blowing themselves up in the mines with dynamite, he said, and he had heard of prisoners escaping but they were always caught and “shot by soldiers.” Hartfeld said he was breaking a 12-year silence about his experiences to expose conditions in the labor camps”

Shifrin mentionne aussi un réacteurs nucléaire dans un camp du Goulag sur l’île de Wrangell (océan Arctique, où le diplomate Raoul Wallenberg aurait été détenu selon d’anciens détenus qui l’auraient croisé en 1962) utilisé pour des expériences sur des prisonniers. L’article de Medvedev sur le « goulag atomique » est aussi riche en informations sur le rôle du travail forcé dans la construction des premiers réacteurs soviétiques et du travail forcé dans les usines d’enrichissement. A Mayak par exemple, pour récupérer du combustible et économiser de l’uranium, l’ensemble des esclaves d’une colonie pénitentiaire a été obligé d’extraire sans aucune protection du combustible usagé (qui avait séjourné plusieurs mois dans un réacteur, dépassait les 100°C et représentait plusieurs millions de Curies) de gaines, même les superviseurs (dont un vice chef du MVD (gestionnaire du Goulag après la scission du NKVD), directement responsable devant Beria) sont morts en quelques années après l’opération à laquelle ils assistaient, qui représentait la manipulation de plus de 150 tonnes de combustible usagé par des milliers de prisonniers. L’article de Medvedev montre bien que les prisonniers étaient utilisés systématiquement pour la construction, l’opération et l’entretien des réacteurs, des usines d’enrichissement, de séparation du plutonium, toutes les tâches exposant à de hauts niveaux de radioactivité, avec des accidents à la chaîne. (pour l’article de Medvedev, en anglais : http://www.spokesmanbooks.com/Spokesman/PDF/medvedev69.pdf )

Des camps de prisonniers existent toujours en Russie en parallèle des prisons (ils représentent même l’essentiel du système pénitentiaire, plus de 700 000 personnes en 2007 dans 766 colonies de travail forcé selon https://www.bu.edu/iscip/vol18/ponomarov.html contre 7 prisons), et le secteur de l’uranium russe est très opaque. Il serait très tentant de penser que bon nombre de prisonniers des colonies pénitentiaires de la Russie post-soviétique servent toujours pour l’extraction de l’uranium et l’industrie nucléaire.

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